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Les vétérans de Géorgie luttent pour obtenir des soins de santé promis
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Bruce Barber espérait que le dernier programme de 16,5 milliards de dollars du ministère des Anciens Combattants visant à envoyer d’anciens soldats chez des médecins privés accélérerait l’accès et lui donnerait de meilleurs soins.

Son expérience a été différente. Il s’est battu pendant des mois l’an dernier pour se qualifier pour le programme, qui a commencé en juin. À la mi-décembre, il a finalement obtenu un rendez-vous, à 52 jours de mi-février. C’est juste pour une consultation avec un neurologue VA, la première étape pour se qualifier pour une aide extérieure.

« Vous devez être prêt pour un combat, car c’est une vraie bataille », a déclaré Barber, un résident de 51 ans de Kennesaw et vétéran de l’opération Desert Storm.

L’été dernier, la MISSION Act était la troisième tentative du Congrès en moins d’une décennie pour mettre les vétérans entre les mains de médecins privés lorsque les installations de VA ne peuvent pas les voir assez rapidement, ne sont pas situées à proximité ou n’offrent pas les services dont les vétérans ont besoin. Il a été poussé par le président Donald Trump et devrait déplacer davantage d’anciens combattants vers des soins privatisés.

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La VA dit que la refonte a bien commencé, autorisant plus de 1,5 million de visites à des prestataires externes entre juin et décembre. Le programme permet également aux vétérans de visiter des cliniques privées sans rendez-vous sans approbation préalable, 209 des cliniques participantes en Géorgie traitant à elles seules 2 477 vétérans au cours de cette période.

Mais en Géorgie, au moins, il y a aussi des signes avant-coureurs que les choses ont empiré, pas amélioré. Un examen par Atlanta Journal-Constitution des temps d’attente dans les établissements de soins de santé du métro d’Atlanta VA a montré qu’ils ont augmenté à de nombreux endroits depuis le début du programme, avec des attentes allant jusqu’à 63 jours. Et un inspecteur général d’audit d’un district de VA, y compris la Géorgie du Sud, a révélé que les anciens combattants ont attendu en moyenne 56 jours pour recevoir des soins l’année dernière.

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Parmi les anciens combattants toujours en attente, Tony Willis, qui a travaillé sans chance pendant plus d’un an – dans le cadre d’un programme précédent et de la MISSION Act – pour obtenir un rendez-vous avec un médecin de soins primaires extérieur près de lui. Le résident de Lavonia en Géorgie du Nord souffre de troubles allant des problèmes rénaux aux disques effondrés et à la maladie de Crohn.

Le dernier appel téléphonique avec la VA début janvier s’est terminé par une promesse de lui revenir le lendemain. Début février, il attendait toujours.

« Ils doivent prendre chacun d’eux des politiciens et s’inscrire dans le système VA, et je vous promets que dans six mois, la VA fonctionnera comme une montre Timex », a déclaré le bouclier du désert et la tempête du désert de 52 ans. vétéran.

‘Ça va être génial’; trou béant dans l’estomac

Le système de soins de santé VA est lourd. Ses 400 000 employés et 1 255 cliniques et hôpitaux en font le plus grand système de santé du pays. Environ 9 millions d’anciens combattants, dont environ 315 000 en Géorgie, étaient enrôlés en 2017, selon les estimations de VA.

Certaines études récentes ont montré que l’AV fournit des soins de qualité aussi bons ou meilleurs que les hôpitaux privés locaux, mais la qualité augmente et diminue par localité. La confiance des patients dans les soins VA va jusqu’à 87,8%, rapporte le VA, mais les vétérans de Géorgie ont enregistré les scores de satisfaction des patients les plus faibles l’année dernière parmi les 18 régions de traitement du pays. Le centre médical d’Atlanta VA à Decatur, le plus grand de Géorgie, a suspendu les chirurgies de routine l’automne dernier pour résoudre les problèmes des salles d’opération. Il a lentement restauré ses capacités.

Le Congrès a rédigé trois projets de loi de plus en plus raffinés depuis 2013 afin d’améliorer et d’accélérer les services en créant des réseaux de pratiques privées pouvant traiter les anciens combattants.

La loi sur les missions a assoupli les qualifications. Les vétérans doivent être orientés vers des soins externes s’ils ne peuvent pas voir un médecin spécialisé en AV dans les 20 jours ou un spécialiste dans les 28 jours. La même règle s’applique s’ils vivent à plus de 30 minutes d’une clinique VA pour les soins primaires ou à plus d’une heure de soins spécialisés. Les vétérans sont également admissibles si l’AV locale n’offre pas de service, si le service VA local a été classé en dessous des normes VA, ou si le médecin VA en consultation avec le patient décide que c’est dans le meilleur intérêt du patient.

La loi a renforcé la coordination des soins à des entrepreneurs tiers, qui recrutent des médecins et des cabinets pour se joindre, gérer les formalités administratives, payer les médecins, puis expédier les documents à la VA. Le service de soins communautaires de VA aide également à la coordination et à la paperasse.

Trump a salué la bipartite MISSION Act pour avoir permis aux anciens combattants d’éviter les arriérés dans les installations de VA et de voir les médecins de leur choix.

« Pendant toute la campagne (2016), je sortais et je disais: » Pourquoi ne peuvent-ils pas simplement aller voir un médecin au lieu de faire la queue pendant des semaines et des semaines et des semaines? «  », A-t-il déclaré après avoir signé le projet de loi. «Maintenant, ils peuvent aller voir un médecin. Ça va être génial. »

Depuis que les programmes pour envoyer des vétérans chez des médecins privés ont commencé en 2014, le nombre de jours pour obtenir des soins primaires à l’échelle nationale est passé de 24 jours à 20. Les rendez-vous en santé mentale peuvent maintenant être pris immédiatement. Entre 2016 et 2019, VA et les rendez-vous privés ont augmenté de plus de 1,5 million chacun. Environ une visite d’ancien combattant sur trois se fait maintenant dans un cabinet privé et cela devrait augmenter en vertu de la MISSION Act.

Mais le processus pour obtenir une référence externe commence toujours par une première consultation avec un médecin de l’AV, et cela a été un point de friction pour les anciens combattants de Géorgie qui ont parlé à l’AJJ. Une fois qualifiés, ils ont également signalé des problèmes pour obtenir des rendez-vous avec des entrepreneurs.

Les rendez-vous disparaissent avec la paperasse. Ils passent des heures au téléphone avec peu de résultat. Les références à des médecins externes du personnel VA expirent avant que les rendez-vous ne soient pris par le contractant.

Larry Donaldson est allé sous VA et scalpels privés plus d’une douzaine de fois, le résultat de ses blessures au Vietnam, puis des décennies de chirurgies pour réparer les problèmes qui en résultent. Le résident d’Acworth, âgé de 73 ans, a déclaré qu’il avait besoin d’une autre intervention chirurgicale pour réparer un trou qui n’avait pas guéri dans sa paroi abdominale lors d’une intervention chirurgicale précédente.

Il a dit avoir obtenu l’approbation de VA pour sortir du système après le 6 juin, mais un entrepreneur extérieur n’a pu prendre rendez-vous qu’au début de décembre. Trois jours avant le rendez-vous, il a déclaré que l’entrepreneur avait laissé un message vocal indiquant que le médecin prévu n’était pas dans leur système et qu’il devait annuler la visite à moins qu’il ne prévoit de payer pour cela ou de faire payer une assurance privée.

Il a fini par retourner chez un chirurgien VA, et lors d’une consultation de janvier, on lui a dit que la guérison prendrait plus de deux mois, dont deux semaines à l’hôpital. Parce qu’il est en train de déménager dans une nouvelle maison, il a dû de nouveau retarder l’opération.

«Entre-temps, le trou dans mon estomac continue de grossir et de saigner plus fréquemment», a déclaré Donaldson.

Les temps d’attente augmentent dans le métro d’Atlanta; l’inspecteur général trouve sa faute en Géorgie du Sud

Les vétérans du Metro Atlanta attendent maintenant plus longtemps pour les rendez-vous dans la plupart des cliniques VA qu’avant le début du programme, parfois par semaines, sur la base d’un examen par l’AJJ des données VA accessibles au public.

Les patients de la clinique de Fort McPherson ont attendu en moyenne 18 jours pour un rendez-vous en avril dernier. En janvier, ce nombre était passé à 54 jours. Les délais d’attente au centre médical Decatur sur Clairmont Road sont passés de 26 jours à 45 jours au cours de la même période. L’attente à la clinique d’Atlanta est passée de 27 à 46 jours; la clinique de Hinesville de 28 à 35 jours; la clinique de North Gwinnett de 11 à 18 jours; et la clinique Lawrenceville de 14 à 18 jours.

Le temps d’attente le plus long en janvier a été de 63 jours à la Northeast Cobb Clinic, qui a ouvert ses portes en avril.

Deux améliorations: la clinique Austell est passée de 42 jours à 38; et la clinique Stockbridge est passée de 16 jours à 4.


Dans un district de VA qui comprend une tranche de Géorgie du Sud, de Floride et du sud-est de l’Alabama, les vétérans ont attendu un peu moins de deux mois pour recevoir des soins en 2019, selon un audit du Bureau de l’inspecteur général de VA publié le mois dernier. La vérification a révélé que le service de soins communautaires manquait de personnel et que les travailleurs étaient mal organisés et inefficaces. Au moment de l’audit, plus de 74 000 anciens combattants n’avaient pas été programmés, attendaient toujours des rendez-vous ou l’AV n’avait pas terminé ses formalités administratives.

L’entrepreneur en Géorgie qui relie les vétérans et les médecins privés a été TriWest Healthcare Alliance, qui a aidé à coordonner les soins externes dans les programmes précédents. Cela va changer ce mois-ci, lorsqu’un nouvel entrepreneur, Optum, qui fait partie de United Health Group, commencera à prendre la relève. La transition devrait être terminée d’ici mai. Optum n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Howard Sherman, qui vit près d’Helen en Géorgie du Nord, a tenté en juillet de trouver un médecin de soins primaires près de lui et de prendre rendez-vous avec un urologue. Un test effectué à l’AV avait noté du sang dans ses urines, ce qui pourrait être un signe de dangers tels que des calculs rénaux ou un cancer. Il a dit que TriWest avait essayé de le diriger jusqu’à Murphy, en Caroline du Nord.

« C’était juste tout foiré », a déclaré le vétéran de la Marine de 66 ans avec deux tours actifs sur des porte-avions.

Il a finalement obtenu un rendez-vous avec un urologue fin septembre à Gainesville. Après les tests, le médecin lui a dit en octobre que tout allait bien. Mais Sherman a déclaré qu’il attend toujours de trouver un médecin de soins primaires qui l’empêchera d’avoir à faire le trajet d’une heure vers Atlanta.

James Yarbrough à Fairmount, à environ 60 miles au nord d’Atlanta, est handicapé et a eu du mal en 2019 à obtenir plusieurs rendez-vous avec divers spécialistes, y compris un rhumatologue pour son lupus et un dermatologue pour le vérifier pour les cancers de la peau.

Deux fois, un médecin VA a envoyé des références externes à TriWest pour une visite à un rhumatologue. Par deux fois, TriWest lui a dit qu’ils n’avaient pas reçu les références. Deux autres fois, il a été envoyé chez le médecin pour des rendez-vous, mais à son arrivée, on lui a dit qu’il n’avait pas de rendez-vous, selon le vétéran de l’Air Force, âgé de 41 ans.

Yarbrough a déclaré qu’il attendait toujours de voir un rhumatologue début janvier et qu’il a fallu des mois pour se rendre chez un dermatologue pour obtenir un cancer de la peau de son pied à la fin de l’année dernière.

« C’était tellement mauvais que je devais sortir et obtenir une assurance régulière », a déclaré Yarbrough. « Je dépend d’eux pour ma vie et je ne peux vraiment pas en dépendre. »

Dans une réponse envoyée par courrier électronique aux questions, TriWest a déclaré que le temps moyen de rendez-vous pour les anciens combattants de Géorgie était passé de neuf jours à sept jours depuis la MISSION Act, et qu’il n’avait reçu que 147 plaintes de vétérans de l’État pour toute l’année 2019.

TriWest a déclaré qu’elle n’avait pas pris de rendez-vous pour 7% à 8% des anciens combattants en Géorgie en décembre parce que les anciens combattants n’avaient pas répondu aux appels téléphoniques ou au courrier, ou parce que les anciens combattants avaient refusé les rendez-vous.

Toujours en attente

Willis, le vétéran de Lavonia, a déclaré qu’il attendait toujours un simple rendez-vous avec un médecin de soins primaires. L’effort qui a duré des mois l’a épuisé, lui et sa femme Barbara, qui fait beaucoup de démarches pour le vétéran handicapé.

La réponse la plus récente de TriWest, selon le couple, était qu’il avait besoin d’une référence de la VA pour lui obtenir un rendez-vous. Mais le couple a déclaré que Willis en avait déjà reçu trois d’un médecin VA, qui a expiré après avoir été insatisfait par TriWest.

« Je ne devrais pas avoir à faire un aller-retour de 200 milles juste pour obtenir un autre renvoi et leur faire encore une fois tomber le ballon », a-t-il déclaré.