Le Texas State Technical College a acheté des meubles dans un magasin géré par la femme du directeur financier – Gratuit : Audit complet de votre site internet

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Un hall d
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Lorsque le Texas State Technical College a rénové ses bureaux administratifs à Waco il y a quelques années, un magasin d’antiquités local récemment ouvert – James & Reid – a été choisi pour fournir quelque 200 000 $ de décorations et de meubles.

Entre autres articles, le magasin a fourni un miroir à double piédestal néoclassique antique (595 $), une bibliothèque de style Henri II (1650 $), un lustre (598 $), une variété de boîtes et pots d’apothicaire (1480 $), et plus de 67500 $ de tapis antiques, persans ou turcs tissés à la main, selon les documents du contrôleur d’État et les reçus consultés par le Texas Tribune.

Le collège a payé directement plus de 50 000 $ des achats et la fondation à but non lucratif TSTC a versé 149 000 $ supplémentaires.

James & Reid appartient au directeur financier et vice-chancelier de TSTC, Jonathan Hoekstra, et à son épouse, Melissa. Mais les responsables du collège disent qu’ils étaient conscients du conflit potentiel à l’époque et que Jonathan Hoekstra n’était pas impliqué dans la décision d’acheter quoi et si acheter dans le magasin de sa femme.

En réponse à une plainte, l’auditeur interne de l’école a examiné les achats et n’a constaté aucun acte répréhensible ni détournement de fonds.

« Nous savions que cela pourrait créer un problème d’optique », a déclaré le chancelier du TSTC, Mike Reeser. « Mais … au-delà de l’optique, ce que nous recherchions, c’est: est-ce légal? Est-il conforme? Est-il conforme à toutes les lois et règles de l’État? «Et nous avons obtenu une réponse affirmative dans tous les cas.

«Je m’oppose avec véhémence à toute allégation d’actes répréhensibles ou d’irrégularités. En fait, j’accueillerais avec intérêt une enquête plus approfondie si les médecins légistes souhaitaient entrer et y jeter un œil. »

Le Texas State Technical College propose des diplômes et certificats d’associé de deux ans dans 10 sites à travers l’État. Il inscrit environ 10 000 étudiants, soit 4 200 environ sur un campus de Waco, avec des dizaines de programmes comme la technologie de formation des pilotes d’avion et le cloud computing. Une partie du financement public de l’école est basée sur les résultats des diplômés en matière d’emploi, et le collège offre une garantie de remboursement aux étudiants de certains programmes qui ne trouvent pas d’emploi dans les six mois suivant leur diplôme.

Le budget de fonctionnement du collège est de 240 millions de dollars pour cet exercice.

Avant que les bureaux administratifs ne soient transférés au troisième étage du bâtiment John B. Connally, le quartier général de Waco se trouvait dans une ancienne installation de l’Air Force dont TSTC avait hérité dans les années 1960. Le bureau était «infesté par des infestations de varmint», selon le rapport du vérificateur, et «reflétait son âge» dans sa «façade, sa disposition et ses systèmes électriques et mécaniques» désuets.

Après la fusion des quatre collèges du système en un en 2015, les bureaux administratifs ont été déplacés. Des espaces de réunion, un centre de conférence, une salle de conférence ultramoderne et «un espace pour courtiser des donateurs importants» ont été créés, selon le rapport de l’auditeur. Les photos publiées sur le site Web de conception Behance montrent que la zone rénovée est moderne, avec des murs en briques apparentes, des fauteuils ailés et des tapis aux motifs complexes.

Les responsables du Collège ont recherché une esthétique spécifique qui « ressemblait à un espace industriel converti », a déclaré Reeser, « parce que l’industrie lourde est au cœur de notre activité. »

Ils avaient été « déçus » du travail des anciens designers, a-t-il dit, mais connaissaient James & Reid et « savaient qu’ils seraient en mesure de fournir les résultats que nous recherchions afin que l’argent que nous dépensions soit bien dépensé. » Le magasin a été invité à faire une offre.

Le processus s’est déroulé dans une «transparence totale», a déclaré Reeser. La rénovation du troisième étage a coûté 2,97 millions de dollars au total, y compris la construction, l’ameublement et l’infrastructure informatique.

Un hall d'accueil au bâtiment de John B.Connally du Texas State Technical College à Waco le 24 janvier 2019.

James & Reid a été formé peu de temps avant la rénovation, selon les registres commerciaux de l’État. Un article publié en 2017 dans un magasin de Waco indique que «Melissa et son mari, Jonathan, directeur financier du Texas State Technical College, ont soigneusement réfléchi à l’endroit où ils ouvriraient» la boutique.

Lorsque Jonathan Hoekstra a appris que James & Reid était envisagé pour certaines des activités de rénovation du TSTC, il a révélé son intérêt pour l’entreprise au comité des conflits d’intérêts du collège et s’est récusé des décisions liées à la rénovation, a indiqué le rapport de l’auditeur interne.

Selon Reeser, les achats auprès de James & Reid ont été vérifiés par le conseiller juridique, les auditeurs et le conseil d’administration de l’université; la propriété des Hoekstras a été révélée; et le collège a utilisé ses revenus de la librairie et de sources similaires – et non les crédits de l’État – pour les achats.

En règle générale, « vous pourriez compter entre 10% et 20% du projet étant des meubles et des choses comme ça », a déclaré Reeser. « La raison pour laquelle ce n’était pas si élevé est parce que nous avons apporté beaucoup de meubles anciens avec nous et parce que la fondation a fait don de la plupart de ce que nous avons ici. Du point de vue du collège, notre investissement dans l’ameublement était donc très, très faible pour un projet de cette envergure. »

Tous les accessoires qui pourraient «dépasser une norme d’état normale» ont été donnés par la Fondation TSTC, a-t-il déclaré. La fondation est un organisme à but non lucratif indépendant qui «prend en charge les besoins critiques des étudiants» et offre un financement pour «améliorer notre capacité à fournir des programmes techniques nouveaux et émergents pour soutenir la main-d’œuvre du Texas», selon son site Web.

Un auditeur du TSTC a ouvert une enquête après que le bureau de l’auditeur de l’État a reçu une plainte anonyme concernant l’utilisation de l’entreprise en 2017 et n’a trouvé «aucune preuve que [Jonathan Hoekstra] violé les exigences énoncées »par le comité.

«Nous avons déterminé que le directeur financier n’avait participé à aucun aspect de l’embauche ou du paiement de James & Reid. Dans ce qui semble être une surabondance de prudence, il a révélé sa relation avec le comité des conflits d’intérêts du collège, qui lui a alors demandé de rester à l’écart de toute procédure ou décision concernant le vendeur », lit le rapport de l’auditeur, qui a été envoyé à membres du conseil d’administration du collège et du bureau du vérificateur d’État. (L’auditeur fait rapport au conseil d’administration, pas au chancelier.)

En outre, le collège a acheté des articles comme «des chaises de bureau, des tapis à bas prix, des miroirs et d’autres éléments décoratifs» qui sont «typiques après rénovation et nouveaux projets de construction», et de qualité similaire à ceux «couramment observés dans les bureaux exécutifs et les lieux de réunion» dans d’autres agences d’État et établissements d’enseignement, selon le rapport. Les offres proposées par les concurrents étaient presque toujours plus chères et de moins bonne qualité, selon le rapport.

Un vase avec des fleurs au bâtiment John B.Connally du Texas State Technical College à Waco le 24 janvier 2019.

Depuis le début des travaux de rénovation en 2016, TSTC semble ont dépensé au moins 65000 $ chez James & Reid, notamment pour acheter une presse à livres anciens (365 $), des pots en porcelaine (550,16 $), neuf crochets de voiturier en laiton (950,40 $) et plusieurs miroirs décoratifs d’une valeur supérieure à 3000 $.

Dans un document inclus parmi les reçus, les responsables du collège ont fait valoir que James & Reid était le seul vendeur approprié pour certains articles, en partie parce qu’ils étaient des «meubles anciens, qui sont le style choisi pour ce bâtiment».

« Les meubles et accessoires qui ont été sélectionnés pour le bâtiment JBC ont été soigneusement sélectionnés pour avoir une esthétique similaire », lit le Formulaire de justification de l’approvisionnement, qui a été fourni en vertu des lois sur les enregistrements ouverts. «Les prix ont été comparés à au moins 3 autres fournisseurs qui fournissent des articles similaires, en fonction du pays d’origine, de la période et des caractéristiques. Des sources supplémentaires ont également été utilisées; cependant, ils n’ont pas offert toutes les pièces nécessaires. »

Le collège a également fait valoir que James et Reid offraient la meilleure valeur, car la société pouvait livrer les articles immédiatement pour aider à «respecter le calendrier de ce projet», ne nécessiterait pas de frais d’expédition ou d’installation supplémentaires, et avait auparavant fourni à TSTC «un excellent service », Indique le formulaire.

Melissa Hoekstra a déclaré qu’elle avait sélectionné les articles avec le chancelier et son assistant, et n’avait pas facturé au collège ou à sa fondation le coût « important » des services de conception et d’installation. Son mari, Jonathan Hoekstra, a aidé à l’installation, a-t-elle déclaré.

Bâtiment John B.Connally du Texas State Technical College à Waco le 24 janvier 2019.

Environ 149 000 $ de meubles et de décoration ont été achetés à James & Reid par la fondation à but non lucratif TSTC et donnés à l’école.

De nombreuses universités ont des fondations similaires. TSTC «existe pour lever et gérer des ressources privées soutenant la mission et les priorités de TSTC et pour fournir une marge d’excellence institutionnelle indisponible avec les fonds publics», a déclaré Beth Wooten, directrice générale. de la fondation. Il n’y a aucune restriction sur la façon dont il dépense son argent, au-delà de celles imposées par les donateurs.

Les déclarations de revenus obligatoires montrent que la fondation a reçu 26,6 millions de dollars au cours de l’exercice se terminant en août 2018 sous forme de contributions et de subventions et a engagé 18,6 millions de dollars de dépenses – dont 853 000 dollars consacrés aux bourses d’études et 17 millions de dollars pour fournir «des salles de classe et du soutien pour la formation et l’éducation des étudiants». Il avait des chiffres beaucoup plus petits l’année précédente; un dossier fiscal couvrant l’exercice 2017 montre que la fondation a reçu 4,8 millions de dollars en contributions et subventions et a engagé 1,8 million de dollars en dépenses.

Lorsqu’on lui a demandé comment il réagirait aux critiques selon lesquelles la fondation aurait pu dépenser les 150 000 $ pour des bourses ou d’autres services, Reeser a déclaré qu’il «offrait de nombreuses bourses à nos étudiants» et que le collège «n’était pas conscient des besoins non satisfaits que la fondation ne remplit pas . « 

«Je pense que vous constaterez que les dons privés et les dons de fondations font partie intégrante de tous les efforts de l’enseignement supérieur», a-t-il déclaré.

Il existe des restrictions sur ce que les fournisseurs des collèges et universités publics peuvent utiliser.

Une loi de l’État adoptée en 2015 interdit expressément aux agences de passer des contrats avec un vendeur si certains employés de l’agence – le «fonctionnaire directeur, directeur exécutif, avocat général, directeur des achats ou directeur des achats de l’agence» – ont des membres de la famille qui ont un intérêt financier dans ce vendeur.

Michael A. Olivas, un professeur de droit récemment retraité de l’Université de Houston et un expert en droit de l’enseignement supérieur, a déclaré qu’il y avait plusieurs garanties en place pour prévenir la fraude dans les achats dans les universités, y compris les exigences de divulgation annuelle.

Mais il a laissé entendre que ce qui semble être un conflit d’intérêts «sur le papier» pourrait se révéler casher – si le responsable de l’université n’a pas de pouvoir décisionnel direct sur les achats.

«Je pourrais imaginer être dans une petite ville où vous avez un vendeur – disons que vous avez votre flotte d’automobiles que vous louez ou louez. … Votre femme a le seul concessionnaire automobile de la ville et c’est vous qui devez prendre ces décisions. Il faudrait faire un contournement à ce sujet », a déclaré Olivas, qui ne connaît pas les détails des achats du Texas State Technical College mais a parlé largement des pratiques d’approvisionnement. «Je pouvais imaginer à la fois où un directeur financier avait effectivement un conflit d’intérêts ou là où il en était un et simplement superviser la partie comptable de celui-ci par opposition à [making] le choix parmi les fournisseurs. « 

Divulgation: Le Texas State Technical College System Board of Regents a soutenu financièrement le Texas Tribune, un organisme de presse à but non lucratif et non partisan qui est financé en partie par des dons de membres, de fondations et de sociétés commanditaires. Les soutiens financiers ne jouent aucun rôle dans le journalisme de la Tribune. Trouvez-en une liste complète ici.

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